Tuesday, 21 January 2020

Emile Levassor - architect of the automobile

This was first published as an essay in the New Indian Express

Buildings have architects. Do cars have architects too? But think about it! A car has doors, windows, a floor, a roof, seats, air conditioning, radio, television.. a car is a room designed to move! But also - it has an engine, a petrol tank, a steering wheel, gears, speedometer, headlights, wheels…

Isnt a car just bullock cart or a horse carriage with an engine? Did bullock carts or horse carraiges have architects? In fact, in ancient times, chariots, called rathas in Sanskrit, were made by a caste of people called rathakaaras – also called taksha in Sanskrit or thachcha in Tamil; this word also means sculptor. Sthapathis who built temples in Darasuram and Konarak shaped them like.. rathas. And sthapathis are architects!

Horseless carraiges

We saw how Karl Benz and Gottlieb Daimler, independently fitted the petrol engines they designed to horseless carriages. Benz called his vehicle the Patent Motorwagen. Daimler named his motorcycle Motoren Gesselschaft. Daimler also fitted engines to horseless carriage and sold them.

But neither Benz nor Daimler’s vehicles were really cars as we think of them today; they were horseless carraiges. Like bicycles, they had a chain based transmission. The seats were on top of the engines. Their brakes were nominal, operated by leather cords, but effective at the low speeds they were driving. At best, their vehicles were glorified fish carts!

Neither vehicle had a proper steering mechanism. There was no steering wheel, just a rod-like tiller, which demanded great physical strength to operate. Horses and bullocks were steered by whips. Trains ran on rails, their steering needs were very different. Benz and Daimler invented the mechanical working parts of the car, but a lot of things had to be invented to make them usable.

A Marriage, A License, A Newborn

Both Benz and Daimler’s companies successfully sold a few hundred vehicles every year and they exhibited their vehicles in the 1889 Paris World Fair.

Two Frenchmen Rene Panhard and Emile Levassor, who worked for a company that manufactured engines for saw mills, were intrigued by Daimler’s engines. They formed a company Panhard et Levassor and negotiated rights to build Daimler engines in France, with Edouard Sazarin, who handled Daimler’s patents on his engine. When Sazarin died, his widow successfully negotiated with Daimler and won the license to build vehicles with Daimler engines. Then she married Emile Levassor – never have the words marriage and license been simultaneously so romantic and businesslike, in society or business!

But this marriage resulted not only in both a family and business – it gave birth to the automobile as we know it today.

The mindset of engine manufacturers like Benz and Daimler was to adapt an engine to a carriage, made traditionally by artisanal communities. Panhard et Levassor was the first company that decided to make automobiles with no reference to horse-drawn traditions.

Emile Levassor
Levassor experimented with one model called vis-à-vis (face to face) and later, another called dose-a-dos (back to back), which had passengers seated with their backs to the engine, one seat facing forward, the other backward. Then Levassor chose to move the engine forward. Says, Vaclav Smil, “Levassor deserves the honor of having led the development of the motor-car. He moved the engine from under the seats and placed it in front of the driver, a shift that placed the crankshaft parallel with the car’s principal axis rather than parallel with the axles.” Larson adds: “Placing the engine up front under its own enclosure, protected it from dirt and pollution.”

He also designed the clutch, gear box and transmission which mechanisms still drives cars today. In their next model, a windshield and side curtains. This model built in 1892, was called the Cabriolet. Like the word car originated as a contraction of carriage, the word cab comes from this innovation.

The successof Levassor’s innovation can be guaged from this fact : Panhard et Levassor’s cars sold more successfully than the cars built by Daimler or Benz, even in Germany!

Car Races and Accidents

When cars are invented, can car races be far behind? In Paris, in the world’s first car race in July 1894, four cars with Daimler petrol engines did very well coming second to fifth. But the first place was won not by a car, but by a De Dion and Bouton tractor which had a steam engine!

This is one of the other amazing things about the history of the automobile. In this period, steam engines and electric motors were actually more popular and successful than petrol engines in the experimental street vehicles of the day. In the United States, concurrently, Thomas Edison was experimenting with a battery operated electric car, after having amazed the world by inventing the phonograph and the incandescent electric light bulb.

A year later, though, Levassor himself drove his test model in the 1200 km Paris Bordeaux round trip race, his car won. We may not call this competition a race today – the average speed was only 24 km / h. Chennai autorickshaws go through red lights faster than that. But races made cars popular and a number of sportsmen were soon buying and racing cars.

Sadly, in 1896 Levassor was seriously injured while driving in the Paris Marseille race. He died of wounds caused by this accident, the next year. It seems tragic and ironic that the architect of the car would die of a racing accident

But the fundamental model of the car that Levassor gave us continues to serve us today.

The success of the Levassor design so enamored an Austrian businessman living in France, Emile Jellinek, that he asked Daimler to make bigger engines with better design, like Levassor’s. Daimler’s partner Wilhelm Maybach joined Jellinek, who then named this design after his daughter – Mercedes.

Not long after, in the USA, a young engineer refused Edison’s offer of a job designing electric cars and started his own experiments with petrol engines : Henry Ford.

1.      Dreams to Automobiles Len Larson
2.      Creating the Twentieth century, Vaclav Smil

My blog essays on Inventors and Discoverers

Thursday, 12 December 2019

நெடும் செழியர் கலைத் தென்றல்

நல்ல தமிழ் நின்னுடைத்து, என பாண்டியரை வாழ்த்தினார் புலவர். ஆனால் பாண்டியர்களின் புகழை நாம் பெரிதும் அறிவோமில்லை. ஏதோ நின்றசீர் நெடுமாரன், வரகுணபாண்டியன் என்று திருவிளையாடல் திரைப்படத்தை பார்த்து அங்குமிங்கும் கொஞ்சம் கொஞ்சம் பக்திவழி இலக்கியம் மட்டுமே நாம் அறிவோம். மதுரை மீட்ட சுந்தர பாண்டியன் என்பது சிலருக்கு எம்ஜிஆர் தயவில் தெரியும். ஆனால் எத்தனை பாண்டிய மன்னர்களுக்கு சுந்தர பாண்டியன் என்று பெயர்? எத்தனை மன்னருக்கு வரகுண பாண்டியன் என்று பெயர்? சீதா சுயம்வரத்தில் ஒரு பாண்டியன் இருந்தானா? காளிதாசன் பாண்டியனை பற்றி ஏதோ சொன்னானா? மூன்று சங்கம், லெமூரியா, குமரிக்கண்டம், இதில் எங்கே வரலாற்று தடங்கள்? தஞ்சையில் பெரிய கோவிலை சுற்றி ஒரு கோட்டை உள்ளதே, அதை போல் மதுரையில் ஏன் கோட்டை இல்லை? திருமலை நாயக்கர மகாலை போன்று வரகுண பாண்டியன் மகால் இருக்கவேண்டாமா?

தமிழ்கர்கள் பல்லவர்களின் கலைப்பணியை ஆழந்து புரிந்துகொள்ள சிவகாமியின் சபதம் என்ற நாவலையும், சோழர்களின் கலைக்கும் வரலாற்றுக்கும் பொன்னியின் செல்வன் எழுதிய கல்கி ஏன் பாண்டியர்களை பற்றி ஒன்றும் எழுதவில்லை? வரலாற்று ஆசிரியர்கள் நூல்களில் பாண்டியரை பற்றி என்ன தகவல்கள் உள்ளன நாவலாசிரியர்கள் என்ன புனைந்துள்ளனர்?

மாமல்லபுரத்து ஐந்து ரதம், அர்சுணன் தபசு, குடைவரை மண்டபங்கள், சிறப்பான சிற்பங்கள் போன்று பாண்டிய நாட்டிலும் இருக்கவேண்டுமே? எங்குள்ளன? அவை ஏன் புகழ் பெறவில்லை?

திருமலாபுரம் குடைவரை கோவில்

உலகின் மீக நீண்ட வம்சாவளிகளாம் ஜப்பானிய அரச குலமும் பாண்டியர் குலமும். ஆனால், பாரத நாட்டிலேயே குப்தர் மௌரியர் முகலாயர் அறியப்படும் அளவுக்கு ஏன் பாண்டியர்கள் அறியப்படவில்லை?

சமணர்களை கழுவேற்றிய கதைகளே பரவலாக உள்ளன. ஆனால் ஞானசம்பந்தருக்கு பின் வந்த ஸ்ரீமாரன் ஸ்ரீவல்லபன் என்னும் பாண்டினின் கல்வெட்டு சித்தன்னவாசல் என்னும் சமண தீர்த்தங்கரர் கோவிலில் உள்ளது. அஜந்தாவை ஒத்த மிகச்சிறந்த சித்தன்னவாசல் ஓவியம் என்ன கதையை சித்தரிக்கின்றது? பாண்டிய நாட்டில் பௌத்தர் ஆசிவகர் கதைகளோ தளங்களோ வரலாறோ ஏதேனும் உள்ளனவா?

பிராமி, வட்டெழுத்து, பிறகால தமிழ் என்று மூன்று வடிவங்களில் தமிழ் கல்வெட்டுக்களும், கிரந்த வடிவத்தில் சம்ஸ்கிருத கல்வெட்டுக்களும் பாண்டிய நாட்டில் மலைகளிலும் கோவில்களிலும் செப்பேடுகளிலும் காணலாம். அவை கூறும் தகவல்கள் என்னென்ன?

இது போன்ற பல கேள்விகளுக்கும் ஒரு சில பதில்களுக்கும் பாண்டியரின் வரலாறும் கலையும் கோயிலும் சமயமும் இலக்கியமும் தொன்மையும் விளக்கி விவரித்து பேச, தமிழ் பாரம்பரிய அறக்கட்டளை இரண்டு நாள் பேச்சு கச்சேரி நடத்தவுள்ளது. 

நான் பாண்டியர் குடைவரை கோவில்களை பற்றி பேசுவேன்.

அரங்கம் தமிழ் தமிழ் இணைய கல்விக்கழகம், 
காந்தி மண்டபம் சாலை, கோட்டூர்புரம், சென்னை.
நாட்கள் 14, 15 டிசம்பர் 2019

Wednesday, 23 October 2019

Index of History Essays வரலாற்று கட்டுரைகள்

Indian History
A temple in a river island
A Dholavira surprise 
Rabindranath Tagore on the Grand Old Man of Tamil - U Ve Swaminatha Iyer
Thomas Trautmann on Francis Whyte Ellis
Puranagiri - the Tantrapitha
Madras, India's first modern city - Notes from S Muthiah's lecture
Keezhadi excavation - Notes from Amarnath Ramakrishnan lecture
Vaishali - a travelogue
Did Macaulay destroy Sanskrit - debunking a popular rumor
Samrat Asoka - notes from a book release
Madras and its American connections - notes from S Muthiah's lecture
History - Three perspectives
British abolition of Slavery in India - India's true Independence Day
The Asiatic Society of Bengal - Rediscovery of Asoka, Brahmi, and Indian history
A history of Pallava Grantha - the Sanskrit script of South India and South East Asia
A brief history of Kanchipuram
Is India secular? - Notes from Michel Danino's lecture

World History
The Thames and the Cooum - Rivers of London and Madras
1493 The Colombian exchange - Notes from Charles Mann's lecture
Genghis Khan - and the making of the modern world

Gujarat and Tamilnadu - timeline of ruling dynasties
Karnataka and Tamilnadu - timeline of ruling dynasties
Orissa and Tamilnadu - timeline of ruling dynasties
A Timeline of Sanskrit literature
A Timeline of Tamil Literature (தமிழ் இலக்கியம் - ஒரு கால அட்டவணை)

History of Science and Technology
Diseases in Retreat - the phenomenal medical feat of the 20th century
Turbines - Prime Movers of the 20th century
Darwin and his doctors - The bad health of the world's most famous biologist
What did Brahmagupta do? - Our ignorance of Indian science
A brief history of Indian mathematics - notes from a lecture by Manjul Bhargava
The origin of Modern Chemistry - Antoine Lavoisier
Alfred Russel Wallace - Darwin's admirer and rival

Economic History
A Lack of Economic Knowledge - Mario Vargos Lhosa's enlightenment
Ford Lenin Hitler and Chaplin

உலக வரலாறு
நூல் அறிமுகம் - Guns Germs and Steel

இந்திய வரலாறு
செக்கு இழுத்தவர்
போர்க்காலத்தில் சென்னை 
அடையாறு போர்
பல்லவர் சோழர் காலம்
முதல் உலகப்போர்
இரண்டாம் உலகப்போர்

மயிலாப்பூரில் பல்லவர் இசை
மதராசபட்டினம் - நூல் விமர்சனம்
தேவாரத்தில் பாரி
மாமல்லபுரம் - வரலாற்று புதிர்கள்
ஏப்ரல் 7 – பாரத நாட்டு சுதந்திர தினமா?
வரலாறு – மூவர் மொழி
அசோகத்தூண் கண்டெடுத்த காதை -  வில்லியம் ஜோன்ஸ், ஜேம்ஸ் பிரின்சப் சாகசங்கள்
காஞ்சி மகாமணி - பேச்சுக் கச்சேரி

அறிவியல் வரலாறு
சொர்கத்தின் பறவைகள் - ஆல்பிரெட் ரஸ்ஸல் வாலேசன் கதை
டிசம்பர் 31 - செல்வத் திருநாள்
எடிசனின் வால்மீகி - வஷ்லவ் ஸ்மில்
தோற்று பின்வாங்கும் நோய்கள்
கப்பலோடிய ஆங்கிலேயர்
எமீல் லெவஸார் - கார் வடித்த தச்சன்
ஜோதிட சித்தாந்த நூலாசிரியர்கள் பரம்பரை
பண்டை நாகரிகங்களின் வானியலும் கணிதமும்
உஜ்ஜையின் தீர்கரேகை

பொருளியல் வரலாறு
நைல் நதியும் காவிரியும் - எகிப்தின் பரிணாம மாற்றம்
ஒரு வரி கதை
உலக பொருளாதார வரலாறு
என்று தணியும் இந்த மார்க்ஸிஸ மோகம்
முன்னேற்ற சூனாமி